El aceite y la paz de las aguas

Según los escritos de Plinio el Viejo, los antiguos navegantes calmaban las aguas de los puertos arrojando un poco de aceite al mar. Seguramente se continuó utilizando este método durante siglos, pero no fue hasta 1757 cuando Benjamin Franklin pudo dar la primera explicación medianamente satisfactoria.

Un día mientras se encontraba en el puerto de Louisbourg, observó que dos barcos dejaban una estela lisa en el agua, mientras que los demás dejaban tras de sí un oleaje desordenado por el viento. El capitán del barco, interrogado por Franklin, le respondió que el fenómeno se debía a que seguramente aquellos barcos habrían descargado agua impregnada de grasa y aceite por los imbornales.

Durante una visita a Londres, Franklin aprovechó un estanque en el parque de Clapham para llevar a cabo su anhelado experimento. Allí, arrojó a barlovento una cantidad de aceite “no mayor que una cucharilla de té”, produciendo la calma de forma casi instantánea en una superficie equivalente a dos piscinas olímpicas. El experimento del estanque de Clapham puede considerarse como una temprana evidencia de la existencia de los átomos.

Franklin especuló también sobre la posibilidad de utilizar el aceite para evitar naufragios, pero sus experimentos fallaron. Es difícil imaginar que un gigante bravío como el mar pueda calmarse con una homeopática dosis de aceite.

Sin duda la ciencia avanza gracias a conocimientos adquiridos azarosamente, en este caso quizás por un involuntario desliz náutico, así como a la existencia de mentes despiertas, como las de Plinio el Viejo o Benjamin Franklin, atentas a cualquier pista que revele la abrumadora belleza que subyace a las leyes de la naturaleza.

(Extraído de “Plinio el viejo y las paz de las aguas” de José Edelstein, Dpto. de Física de Particulas).

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