Mary Patten, a las riendas del carro de Neptuno

Transcurrían los primeros días del mes de octubre de 1856 cuando el Neptune’s Car, un magnífico clíper de 66 metros de eslora, proveniente de Nueva York y con destino a San Francisco, se enfrentaba a las violentas tormentas del Cabo de Hornos. Tras pasar casi 8 días sin dormir, el capitán Joshua Patten se desplomó en cubierta. En circunstancias normales, el primer oficial habría asumido el mando, pero no era una opción factible. Se trataba de un marinero incompetente que desobedecía continuamente las órdenes del capitán y que cuando supo de la grave enfermedad de su superior trató de organizar un motín.

Mary Patten, la joven esposa del capitán, que había aprendido a navegar en una travesía anterior, se dio cuenta de que debía actuar de inmediato si quería salvar el barco de una tripulación amotinada y de los embates de la tempestad. Dio la orden de que todos los tripulantes se reunieran en el alcázar y les convenció para que siguieran siendo leales a su marido y colaborasen con ella. De esta forma, Mary Patten, de 19 años de edad, embarazada de su primer hijo y vestida con una larga falda negra y un chal, se convirtió en la capitana del Neptune’s Car.

Bajo sus órdenes, el clíper atravesó el Cabo de Hornos y tras una rápida navegación, no exenta de infortunios, 51 días más tarde se adentraba en la bahía de San Francisco. La noticia de la conducta heroica de Mary Patten se propagó como la pólvora, pero Mary, siempre modesta, contestó que ella sólo había cumplido con el correspondiente deber de una esposa hacia un buen marido aquejado de una enfermedad incurable y que el barco no habría llegado a salvo al puerto de destino sin la colaboración entregada de los tripulantes.

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