El naufragio del Birkenhead: las mujeres y los niños primero

(The wreck of the Birkenhead, Tomas M. Hemy)

La frase “Las mujeres y los niños primero” forma parte de la historia de la navegación. Esta consigna de salvamento marítimo, extendida hoy a todos los ámbitos, se vincula históricamente con el hundimiento del barco inglés H.M.S. Birkenhead. Esta nave, dedicada al transporte de tropas, naufragó en las costas de Sudáfrica el 26 de febrero de 1852 al chocar contra unas rocas. A bordo se encontraban unas 643 personas de las que sólo 193 pudieron salvarse en los dos únicos botes salvavidas utilizables o nadando hasta la orilla. De los supervivientes, 20 eran mujeres e hijos de los militares de a bordo.

En los primeros momentos de confusión, la tripulación, los soldados y los pasajeros subieron a cubierta tratando de escapar del agua que invadía el barco. El capitán Salmond ordenó que las mujeres y los niños fuesen evacuados en el primer bote salvavidas. El segundo y último bote fue bajado al mar con 30 hombres más a bordo. Desde el agua llegaban los gritos de los que habían caído al agua y que eran atacados por los tiburones. Entonces Salmond dijo a sus hombres: “Sálvese quien pueda. Todo aquel que sepa nadar que salte del barco y se suba a los botes salvavidas”.

El teniente coronel Alexander Seton quedó sorprendido por la orden ya que los botes no soportarían el peso y gritó a su vez: “Van a hundir el bote de las mujeres y los niños, les imploro que permanezcan en su lugar”. Algunos de los supervivientes relataron después que sólo 3 de los hombres desobedecieron, pero de los 200 restantes que aún quedaban en cubierta ninguno se movió. Momentos más tarde el Birkenhead se partía hundiéndose lentamente. “Cada hombre hizo lo que se le ordenó y no hubo ni un llanto ni un murmullo, escribió un oficial superviviente. La noticia conmocionó a la sociedad inglesa y las órdenes de Seton se convirtieron en un símbolo del valor y de la caballerosidad de la Armada británica.

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